Badminton - ChF - Christo Popov, 17 ans, sacré champion de France seniors

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Numéro 1 mondial junior, le joueur de Fos-sur-Mer a remporté la finale des Championnats de France seniors, dimanche, en battant Arnaud Merklé (21-14, 17-21, 21-15) à Mulhouse. Une victoire qui ouvre une nouvelle ère dans le badminton tricolore. Le premier de ses cinq volants de match a été le bon. D'une attaque croisée après avoir pris le filet, Christo Popov a mis fin à une 1 h 04 de combat face à Arnaud Merklé en finale des Championnats de France de badminton (21-14, 17-21, 21-15), ce dimanche, au Palais des sports de Mulhouse. Un nouveau marathon pour le joueur de Fos-sur-Mer (17 ans), qui se faisait poser une poche de glace sur la nuque à chaque pause pour refroidir la machine. Son parcours aura été une succession de luttes acharnées, contre Lucas Corvée en trois sets en quarts de finale, puis face à Lucas Claerbout en demie (22-20 dans la troisième manche). Alors Christo Popov se sentait près de la surchauffe : « Je craignais la fatigue. L'échauffement avait été très compliqué. » Le numéro 1 mondial junior a réussi à faire face et a donc éliminé deux des trois derniers champions de France (Brice Leverdez, nonuple vainqueur, avait préféré disputer un tournoi par équipes en Inde), avant de remporter face à Arnaud Merklé (19 ans) une finale entre représentants de la nouvelle génération. Christo Popov « Je me dis que ce n'est pas un titre donné » « Cela s'est joué à pas grand-chose, mais je me dis que ce n'est pas un titre donné. J'avais un tableau très compliqué », savourait le vainqueur, qui avait au moins évité de tomber dans la même partie que son frère Toma Junior, éliminé en demi-finale. Pour Christo Popov, ce titre résonne comme une entrée définitive dans la cour des grands. L'an passé, il avait été le premier Français à atteindre une finale de Championnats du monde, en juniors, et il repartira d'ailleurs à l'assaut du titre en fin d'année. Cette fois, il s'est imposé chez les seniors, dans la douleur mais au talent. « Avant la finale, on n'a pas parlé beaucoup de tactique, racontait-il. J'ai d'abord joué mon jeu. » Dans une salle acquise à son adversaire mulhousien, il aura ainsi prouvé ses capacités de résistance, physique et mentale, sans renoncer à développer son jeu d'attaque. Alors que les Championnats d'Europe par équipes masculines et féminines approchent (du 11 au 16 février à Liévin), Christo Popov y voit aussi une reconnaissance. « Ce titre va justifier ma sélection en équipe de France senior. Je suis encore junior, mais cela veut dire que j'ai ma place. » Elle semble assurée pour plusieurs années. Les résultats des Championnats de France : Simple hommes : C. Popov b. A. Merklé (21-14, 17-21, 21-15)
Simples dames
: Qi Xue b. M. Batomène (WO)
Doubles hommes
: T. Gicquel / R. Labar b. E. Adam / J. Maio (21-17, 21-11)
Doubles dames
: V. Heriau / M. Lambert b. E. Danckers / J. Piron (21-10, 21-13)
Double mixte
: T. Gicquel / D. Delrue b. R. Labar / A. Tran (21-19, 21-17).

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