Les Black Panthers de Thonon-les-Bains et le Flash de La Courneuve s'affrontent en finale du Championnat de France

Après deux saisons annulées à cause du Covid, le Casque de Diamant, trophée qui récompense le champion de France de football américain, se joue samedi (18 heures) à Thonon-les-Bains. Les Black Panthers, l'équipe locale, sacrés en 2019, défient le Flash de La Courneuve.

Les Black Panthers de Thonon-les-Bains
L'histoire. Les « Panthères Noires » de Thonon ont vu le jour en 1987. La cité savoyarde et son agglomération sont le plus petit bassin de population à avoir une équipe de foot US en D1 en France. Mais le « Petit Poucet » est un ogre : trois titres de champion national (le dernier en 2019) et deux couronnes européennes. Et « le club est très ancré, très soutenu, souligne Benoît Sirouet, le président. On est rarement sous les 1 000 spectateurs par match ».

La saison 2022. Les Black Panthers ont démarré de la pire des façons : en prenant une raclée face au Flash de La Courneuve (35-0). Mais ils ont ensuite enchaîné neuf victoires consécutives en saison régulière et en prenant leur revanche sur le Flash (38-21). En play-offs, ils ont d'abord écrasé les Ours de Toulouse (41-0), puis, en demie, ils ont sorti les Blue Stars de Marseille (28-27), en terre phocéenne. Les Marseillais étaient la seule équipe invaincue de la saison.

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Le joueur. Thonon-les-Bains est emmené cette saison par Brett Hunchak (26 ans), un quarterback canadien. Après une carrière universitaire à Toronto, il a vainement tenté de décrocher un contrat en CFL, la ligue pro de son pays. Hunchak a découvert le foot US européen, en jouant une saison en Suède, avant de signer avec les Black Panthers. Fait très rare pour un quarterback : il n'a concédé aucune interception cette saison.

Le Flash de La Courneuve
L'histoire. Le Flash est un monument du foot US français. Fondé en 1984, il est le recordman des titres de champion de France (11), à la fois chez les seniors et les juniors. L'équipe de La Courneuve a également brillé sur la scène européenne, ayant remporté un titre en 1997 et joué à trois reprises la finale de l'Eurobowl, l'une des plus importantes compétitions continentales.

La saison 2022. La formation de Seine-Saint-Denis a terminé en tête de sa conférence, avec le même nombre de victoires que Thonon, mais en possédant un meilleur point-average. Elle a corrigé les Cougars de Saint-Ouen-l'Aumône (34-2) en demi-finales. Le Flash s'est également distingué en Coupe d'Europe. Après avoir battu...les Black Panthers (45-27), il a atteint les demies de la CEFL Cup, où les Allemands de Schwäbisch Hall étaient trop forts (35-21).

Le joueur. L'Américain Conor Miller (26 ans) est le quaterback de La Courneuve, cette saison. Passé par l'université de Florida Atlantic, il a tenté sa chance lors de camps d'entraînement de NFL, mais sans succès. Miller a ensuite joué à Cologne (Allemagne) et Graz (Autriche), avant de rejoindre la France. « Pour un gars de Floride, il s'est bien acclimaté, malgré le froid, sourit Bruno Lacam-Caron, le président du Flash. Il nous aide aussi à coacher et a fait progresser les quarterbacks français. C'est le gars le plus motivé de l'équipe, il ne veut plus partir ! »

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