Les Bulls terrassent le Leinster et se qualifient pour la finale du United Rugby Championship

Morne Steyn. (D. du Toit/Presse Sports)

Récent finaliste de la Champions Cup et premier de la phase régulière du United Rugby Championship, le Leinster s'est incliné à domicile face aux Bulls de Pretoria (26-27), vendredi, en demi-finales du championnat.

Invaincu à domicile depuis le 27 novembre et un revers face à l'Ulster (10-20), le Leinster est tombé face à la province sud-africaine des Bulls de Pretoria, en demi-finale du United Rugby Championship, vendredi soir (26-27). Grands favoris de cette opposition, eux qui avaient terminé premiers de la phase régulière, les Irlandais ont été cueillis à froid par des visiteurs déterminés à leur tenir tête dans le défi physique.

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Après dix minutes de jeu, tout portait, pourtant, à croire que les récents finalistes de la Champions Cup allaient, comme lors du premier affrontement entre les deux équipes en septembre dernier (31-9), réciter leur rugby. Mais, après un premier essai de Dan Sheehan pour les locaux (7-0, 10e), Johan Grobbelaar puis Marcell Coetzee ont renversé le score en seulement cinq minutes pour les Bulls. Par l'intermédiaire également d'un Chris Smith inspiré face aux perches, les Sud-Africains menaient 17-7 à la demi-heure de jeu. Malgré la réduction de l'écart par Robbie Henshaw peu avant la pause, les Bulls ont de nouveau fait étalage de leur puissance au retour des vestiaires, en récoltant un essai de pénalité à la suite d'un ballon porté dévastateur (24-14, 52e).

Steyn, comme un symbole

Le réveil des Irlandais n'y a rien changé : malgré deux nouvelles réalisations en fin de match, dont une à la sirène, une pénalité de Morne Steyn a sécurisé la victoire des Sud-Africains (27-26).

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Pour la première fois depuis cinq ans et l'exercice 2016-2017, le Leinster réalise une saison blanche.

Après leur victoire face aux Sharks en quart de finale, les Bulls décrochent une huitième victoire consécutive et se qualifient pour la finale de cette compétition mêlant équipes irlandaises, galloises, écossaises, italiennes et sud-africaines. Quelques mois avant leur intégration en Champions Cup, les joueurs de Pretoria démontrent qu'ils ont bien des arguments à faire valoir face aux meilleures écuries européennes, et attendent désormais les Stormers ou l'Ulster, qui s'affrontent samedi à 15 heures, en finale du championnat.

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