C'était un 8 mai : la mort de Gilles Villeneuve

René Fagnan
motorsport.com

 est l’un des pilotes les plus adulés de l'histoire de la Formule 1. Pourtant, son palmarès est relativement mince avec seulement six victoires au cours de sa courte carrière de 67 Grands Prix qui a commencé fin 1977, pour brusquement s’achever sur le circuit de Zolder, en Belgique, le 8 mai 1982. Si Villeneuve a laissé une telle empreinte sur la F1, c'est essentiellement en raison de sa personnalité très agréable et de son côté chevaleresque.

1980 Long Beach, Gilles Villeneuve, Ferrari

1980 Long Beach, Gilles Villeneuve, Ferrari <span class="copyright">Ercole Colombo</span>
1980 Long Beach, Gilles Villeneuve, Ferrari Ercole Colombo
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Ercole Colombo

Rien ne semblait prédestiner Villeneuve à courir un jour en F1. Amateur de grosses cylindrées américaines, dévorant des dizaines de magazines spécialisés, le jeune Villeneuve commence sa carrière de façon vraiment peu orthodoxe en disputant des courses de dragster.

À la recherche de nouvelles sensations fortes, il commence à courir en motoneige l’hiver. Il ne s’agit pas de tranquilles balades dans les bois, mais de courses folles sur les anneaux de glace au guidon de motoneiges ultra modifiées à moteurs deux-temps, qui filent à plus de 160 km/h ! Il faut être un peu fou pour courir en motoneige, car à cause de la poussière de glace soulevée dans les airs, la visibilité est complètement nulle. Ingénieux et curieux, il conçoit et fabrique même sa propre motoneige de compétition, radicalement différente des autres, et qui ressemble à une monoplace.

Gilles devient Champion du monde de la spécialité en 1974, et ses gains lui servent à payer ses courses en été, car il n’a pas de sponsor. Il suit son premier cours de pilotage avant de s'attaquer, avec succès, au Championnat du Québec de Formule Ford 1600, qu'il remporte dès sa première saison. Il monte ensuite en Formule Atlantique – une série proche de la Formule 2 – et y récolte deux titres.

Une course déterminante

Gilles Villeneuve, Ferrari, Patrick Tambay, Ligier

Gilles Villeneuve, Ferrari, Patrick Tambay, Ligier <span class="copyright">Ercole Colombo</span>
Gilles Villeneuve, Ferrari, Patrick Tambay, Ligier Ercole Colombo

Ercole Colombo

La course de Formule Atlantique présentée dans le cadre du Grand Prix de Trois-Rivières attire toujours des pilotes internationaux, tels que Jacques Laffite, Patrick Depailler, Didier Pironi, Alan Jones, Hector Rebaque et Vittorio Brambilla. En 1976,  y participe, et est tellement impressionné d'avoir été battu par Villeneuve qu'il vante ses mérites auprès de son patron, Teddy Mayer, directeur de l'écurie McLaren F1.

Avec l’appui de Marlboro, Villeneuve signe un contrat de quelques courses avec et dispute son premier Grand Prix en juillet 77 en Angleterre, sur le circuit de Silverstone, au volant d'une "vieille" McLaren M23. Il impressionne les experts en se qualifiant neuvième et tn erminant 11e malgré un long arrêt au stand inutile à cause d'une jauge défectueuse. Croyant devoir abandonner, Gilles était même sorti de la voiture ! Il a donc perdu deux tours dans la mésaventure.

Contre toute attente, fin 1977, Villeneuve est engagé par Enzo Ferrari en personne pour remplacer . Coéquipier de Carlos Reutemann, Villeneuve décroche sa première victoire en F1 devant son public, à l'occasion du premier Grand Prix à être organisé sur le tracé de l’île Notre-Dame à Montréal, en octobre 1978.

Sa saison 1979 est remarquable. Il remporte trois Grands Prix (Afrique du Sud, Long Beach et Watkins Glen) et se classe second au championnat derrière son coéquipier, .

La Ferrari 312 T5 de 1980 n’est vraiment pas une réussite et Villeneuve connaît une saison d’enfer. Toutefois, en fin d'année, Ferrari commence à faire rouler sa première F1 turbo. Extrêmement habile à son volant, Villeneuve réussit l’exploit de remporter deux victoires inespérées : dans les rues de Monaco – là où une voiture turbo ne pouvait pas gagner, disait-on à l’époque – et sur le tracé sinueux de Jarama en Espagne, où Villeneuve maintient quatre rivaux derrière lui durant la seconde moitié de la course, sans se faire doubler !

Villeneuve commence la saison 1982 avec deux abandons avant de terminer troisième à Long Beach puis deuxième à Imola après avoir été doublé par  lors du dernier tour de la course, alors qu’il était convaincu de ne jamais être inquiété par son coéquipier…

Durant les essais qualificatifs le samedi du Grand Prix de Belgique à Zolder, Villeneuve percute la March de Jochen Mass. Le "Petit Prince" est éjecté de sa monoplace rouge désarticulée et perd la vie. La F1 vient de perdre un de ses plus fiers chevaliers.

Gilles Villeneuve, Ferrari 312T4

Gilles Villeneuve, Ferrari 312T4 <span class="copyright">LAT Images</span>
Gilles Villeneuve, Ferrari 312T4 LAT Images

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Jody Scheckter avec son coéquipier Gilles Villeneuve, Ferrari

Jody Scheckter avec son coéquipier Gilles Villeneuve, Ferrari <span class="copyright">LAT Images</span>
Jody Scheckter avec son coéquipier Gilles Villeneuve, Ferrari LAT Images

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Le vainqueur Gilles Villeneuve, Ferrari, au centre

Le vainqueur Gilles Villeneuve, Ferrari, au centre <span class="copyright">Sutton Motorsport Images</span>
Le vainqueur Gilles Villeneuve, Ferrari, au centre Sutton Motorsport Images

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Gilles Villeneuve, Ferrari 126CK

Gilles Villeneuve, Ferrari 126CK <span class="copyright">Sutton Motorsport Images</span>
Gilles Villeneuve, Ferrari 126CK Sutton Motorsport Images

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Gilles Villeneuve, Ferrari 126CK

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Gilles Villeneuve, Ferrari 126CK LAT Images

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Gilles Villeneuve, Ferrari 126CK, suivi par Jacques Laffite, Ligier JS17 Matra et John Watson, McL

Gilles Villeneuve, Ferrari 126CK, suivi par Jacques Laffite, Ligier JS17 Matra et John Watson, McL <span class="copyright">LAT Images</span>
Gilles Villeneuve, Ferrari 126CK, suivi par Jacques Laffite, Ligier JS17 Matra et John Watson, McL LAT Images

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Gilles Villeneuve, Ferrari 126CK

Gilles Villeneuve, Ferrari 126CK <span class="copyright">LAT Images</span>
Gilles Villeneuve, Ferrari 126CK LAT Images

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Gilles Villeneuve, Ferrari <span class="copyright">Ercole Colombo</span>
Gilles Villeneuve, Ferrari Ercole Colombo

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Gilles Villeneuve, Ferrari Ercole Colombo

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Gilles Villeneuve, Ferrari, sort de la piste devant Riccardo Patrese, Arrows

Gilles Villeneuve, Ferrari, sort de la piste devant Riccardo Patrese, Arrows <span class="copyright">Ercole Colombo</span>
Gilles Villeneuve, Ferrari, sort de la piste devant Riccardo Patrese, Arrows Ercole Colombo

Ercole Colombo

Gilles Villeneuve, Ferrari

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Gilles Villeneuve, Ferrari Ercole Colombo

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Gilles Villeneuve, Ferrari

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Gilles Villeneuve, Ferrari Ercole Colombo

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Gilles Villeneuve, Ferrari Ercole Colombo

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Gilles Villeneuve, Ferrari

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Gilles Villeneuve, Ferrari Ercole Colombo

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Gilles Villeneuve, Ferrari

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Gilles Villeneuve, Ferrari Ercole Colombo

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Gilles Villeneuve, Ferrari

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Gilles Villeneuve, Ferrari Ercole Colombo

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Maranello 1980, Mauro Forghieri, Gilles Villeneuve, Marco Piccinini, Jody Scheckter lors de la présentation de la Ferrari T5

Maranello 1980, Mauro Forghieri, Gilles Villeneuve, Marco Piccinini, Jody Scheckter lors de la présentation de la Ferrari T5 <span class="copyright">Ercole Colombo</span>
Maranello 1980, Mauro Forghieri, Gilles Villeneuve, Marco Piccinini, Jody Scheckter lors de la présentation de la Ferrari T5 Ercole Colombo

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Gilles Villeneuve, Ferrari 312T4, René Arnoux, Renault RS10

Gilles Villeneuve, Ferrari 312T4, René Arnoux, Renault RS10 <span class="copyright">Ercole Colombo</span>
Gilles Villeneuve, Ferrari 312T4, René Arnoux, Renault RS10 Ercole Colombo

Ercole Colombo

Gilles Villeneuve, Ferrari 126C2 à double aileron arrière

Gilles Villeneuve, Ferrari 126C2 à double aileron arrière <span class="copyright">Rainer W. Schlegelmilch</span>
Gilles Villeneuve, Ferrari 126C2 à double aileron arrière Rainer W. Schlegelmilch

Rainer W. Schlegelmilch

Alan Jones, Williams et Gilles Villeneuve, Ferrari

Alan Jones, Williams et Gilles Villeneuve, Ferrari <span class="copyright">David Phipps</span>
Alan Jones, Williams et Gilles Villeneuve, Ferrari David Phipps

David Phipps

Gilles Villeneuve, Ferrari; Jacques Laffite, Ligier; John Watson, McLaren; Carlos Reutemann, Williams

Gilles Villeneuve, Ferrari; Jacques Laffite, Ligier; John Watson, McLaren; Carlos Reutemann, Williams <span class="copyright">LAT Images</span>
Gilles Villeneuve, Ferrari; Jacques Laffite, Ligier; John Watson, McLaren; Carlos Reutemann, Williams LAT Images

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