Dennis Allen et Todd Bowles, les nouveaux coaches de New Orleans et Tampa Bay

Les New Orleans Saints reçoivent les Tampa Bay Buccaneers, dimanche (19h, en direct sur la chaîne L'Equipe), lors de la deuxième journée de NFL. Les deux équipes ont chacune un nouvel entraîneur : Dennis Allen (New Orleans) et Todd Bowles (Tampa Bay). Portraits.

Dennis Allen : passer après Sean Payton
Dennis Allen (49 ans) n'a jamais joué en NFL. Il avait tenté un camp d'entraînement à Buffalo en 1996, mais fut recalé. Son seul fait de joueur est d'avoir été safety à l'université de Texas A&M et d'avoir réalisé une interception qui avait permis de battre Texas, le grand rival, en 1993. C'est du reste au sein de sa faculté qu'Allen a commencé à entraîner, comme assistant, à seulement 24 ans.

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Il a débarqué en NFL en 2002, faisant d'abord carrière avec les défenses d'Atlanta et de New Orleans - une première fois (victoire au Super Bowl en 2010) - avant d'être nommé coordonnateur défensif de Denver en 2011, puis entraîneur en chef d'Oakland, un an plus tard. Un souvenir douloureux, car, en trois ans, il n'aura gagné que huit matches. Mais son capital confiance n'a pas été entamé, du côté de New Orleans.

Sean Payton, l'entraîneur mythique des Saints, qui a emmené l'équipe vers son seul Super Bowl, lui a confié les rênes de la défense, en 2015. Les deux hommes ont bossé ensemble pendant sept ans, qualifiant à quatre reprises l'équipe pour les play-offs. Quand Payton s'est retiré, après 15 années de bons et loyaux services, la saison dernière, Dennis Allen a été nommé pour lui succéder.

Les Saints sont en pleine refonte, puisque, l'an passé, ils avaient joué sans Drew Brees, leur merveilleux quarterback, lui aussi parti à la retraite. La semaine dernière, Allen s'est offert des sensations fortes, pour sa première sortie de l'année. Face à Atlanta, son équipe était menée 10-26, avant de gagner 27-26 en toute fin de match.

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Todd Bowles : l'élève succède au maître
Remplacer Bruce Arians (retraité), l'entraîneur qui a guidé Tampa Bay au Super Bowl en 2021 : la mission donnée à Todd Bowles (58 ans) est ardue. Il tâchera de faire aussi bien que celui qui a accompagné une partie de sa carrière. Arians et Bowles se sont connus au milieu des années 80 à l'université de Temple, où le premier entraînait le second.

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Todd Bowles a ensuite joué huit saisons en NFL, comme safety, principalement à Washington. Il présente la particularité d'avoir été trois fois champion, dans trois fonctions différentes. Comme joueur en 1988, comme conseiller de joueurs à Green Bay en 1996 et enfin comme coordonnateur défensif de Tampa Bay, il y a deux saisons, avec Bruce Arians. Car les deux hommes se sont retrouvés en NFL.

En 2013, Bowles avait accepté d'être le patron de la défense des Arizona Cardinals, que son mentor dirigeait. Se sentant pousser des ailes, il était ensuite devenu le coach des New York Jets. Sans réussite. Arians a refait appel à lui en 2019, pour s'occuper de la défense de Tampa Bay. Ensemble, ils ont bâti l'équipe qui a brisé Kansas City (31-9) en finale. Le système défensif mis en place par Bowles a empêché les Chiefs de Patrick Mahomes d'inscrire le moindre touchdown.

Aujourd'hui, malgré quelques joueurs en moins (Gronkowski, Pierre-Paul, Suh), Todd Bowles possède un bel effectif, avec surtout le légendaire Tom Brady. Dimanche dernier, les « Buccs » ont débuté leur saison par une victoire contre Dallas (19-3). Mais, face aux Saints, ils restent sur sept défaites d'affilée.

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