Foot US - NFL - Leonard Fournette, l'atout au sol des Buccaneers de Tampa Bay

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Pour son cinquième match de saison régulière, Tampa Bay reçoit Miami ce dimanche (19h00, en direct sur la chaîne L'Équipe), après deux rencontres compliquées face aux Rams (défaite 34-24) et aux Patriots (victoire 19-17). Tom Brady pourra compter sur son running-back Leonard Fournette, qui dispute sa deuxième saison avec la franchise floridienne.

Terreur à Jacksonville, modèle à Tampa
Leonard Fournette est arrivé à Tampa Bay en 2020 avec l'étiquette du « gros caractère » bien accrochée à son épaulière. Bagarreur sur le terrain, peu sérieux en dehors et parfois détaché de la vie de l'équipe, il avait réussi en 2018 à s'attirer les foudres du vice-président de sa franchise des Jaguars, Tom Coughlin, au lendemain d'un match passé sur le banc, visiblement peu intéressé par le spectacle. « Il a été irrespectueux et égoïste, a déclaré le dirigeant. Son comportement n'est pas digne d'un joueur de foot professionnel. »

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Finalement coupé par Jacksonville en 2020, puis convaincu par Tom Brady de rejoindre les Buccaneers, Fournette lui avait alors bien rendu la pareille, assénant dans son style provocateur habituel : « Pour la première fois de ma vie, j'ai vraiment un quarterback ». Malgré les punchlines, l'arrivée à Tampa Bay a marqué un tournant dans la carrière du jeune running-back de 26 ans, originaire de Louisiane.

Assigné dès le départ à un rôle de remplaçant, le quatrième de la draft 2017 a dû changer son état d'esprit - « gagner en humilité » - pour, à terme, faire évoluer son image. « J'avais vraiment une mauvaise réputation à Jacksonville, a-t-il reconnu auprès d'ESPN en août dernier. J'ai voulu prouver à tout le monde que je n'étais pas le mauvais type qu'ils décrivaient. Mon caractère était le problème majeur. » Fini les retards aux entraînements et les siestes en plein meeting, Leonard Fournette a choisi de rentrer dans le rang.

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« Lombardi Lenny »
Au sein d'une franchise qui vise un deuxième titre NFL consécutif, Leonard Fournette est le coureur idéal, capable de se sublimer en play-offs pour faire basculer des matches décisifs. Après avoir ramené le trophée Vince Lombardi à Tampa, en 2021, Fournette s'était ainsi vu surnommer « Lombardi Lenny », en référence à sa campagne de play-offs impressionnante (4 touchdowns en quatre matches), et son Super Bowl impeccable (89 yards à la course, 46 à la réception, 1TD).

Mais ces performances cachent également une autre réalité, beaucoup moins reluisante. L'an passé, à l'issue de la saison régulière, les Buccaneers figuraient à la 28e place du classement de la distance totale parcourue au sol, avec 1 519 yards, loin derrière les Ravens et leurs 3 071 yards. Si cette statistique est à mettre en perspective avec le penchant de Tampa Bay pour le jeu aérien (2e bilan de la ligue en 2020), parfaitement mené par Tom Brady, elle illustre également les difficultés des running-backs floridiens en dehors des play-offs.

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Cette saison, Fournette, qui cumule déjà 184 yards à la course après quatre rencontres, est en avance sur ses statistiques de la saison passée : en 2020, après 12 matches de saison régulière, il n'avait complété que 367 yards. Cette évolution est à mettre au crédit d'un changement de statut. Le début de saison compliqué de son homologue running-back Ronald Jones II lui a offert une place de titulaire lors des deux dernières semaines. Pour s'installer durablement dans l'équipe de départ, et faire passer un cap à Tampa au sol, « Lombardi Lenny » serait bien inspiré de se convertir en « Regular Season Lenny ».

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