Foot US - NFL - Tampa Bay et Kansas City principaux favoris de la saison 2021 de NFL

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Vainqueur et finaliste du dernier Super Bowl, Tampa Bay et Kansas City ont la cote pour retourner en finale, alors que la nouvelle saison de NFL débute. Tampa Bay - Kansas City, Brady - Mahomes, les chocs de l'année Le 8 février dernier, Patrick Mahomes, le maître à jouer des Kansas City Chiefs, quittait le Super Bowl dépité. Dépassé par l'expérience et le génie de Tom Brady, son homologue des Tampa Bay Buccaneers, il n'avait pu empêcher le naufrage de son équipe (31-9), pourtant favorite de la rencontre. « C'est la défaite la plus rude que j'ai subie depuis longtemps. [...] Il n'y a pas d'excuses à ce sujet », avait déclaré Mahomes. Cette année, le duel à distance entre les deux quarterbacks stars de la NFL connaîtra un nouveau chapitre. Brady et les cadres des « Buccs » (Fournette, Gronkowski, Antonio Brown, Godwin, Pierre-Paul, White...) sont toujours là. Mais le quarterback de Tampa Bay, sept fois vainqueur du Super Bowl, a désormais 44 printemps et a récemment été opéré d'un genou. lire aussi Le programme de la saison 2021 Les Chiefs, eux, ont renforcé leur ligne offensive, en recrutant Joe Thuney (ex-New England) et Kyle Long (ex-Chicago). De quoi mieux protéger Mahomes et lui permettre d'armer ses longues passes, à destination notamment de Tyreek Hill et Travis Kelce, ses cibles préférées la saison dernière. Assistera-t-on au passage de témoin qui était attendu l'an passé ? Les Chiefs étaient les favoris du Super Bowl, après une excellente saison régulière. Puis ils avaient craqué. Les deux équipes se retrouveront-elles à nouveau en finale ? Autant de questions qui animeront la saison. Tampa Bay a débuté son championnat, par une victoire, jeudi, contre Dallas (31-29). Kansas City entrera en scène dimanche contre Cleveland. À suivre aussi : Buffalo, Green Bay, Baltimore... Qui pourrait perturber les plans des Buccaneers et des Chiefs ? Les Buffalo Bills et les Green Bay Packers, tout d'abord. Les deux équipes ont échoué la saison dernière en finale de conférence. Buffalo a un excellent quarterback avec Josh Allen, et celui-ci dispose d'un solide receveur en la personne de Stefon Diggs. Les Bills se sont également renforcés en défense, en sélectionnant les defensive ends Gregory Rousseau et Carlos Basham lors de la dernière draft. Green Bay a dans ses rangs Aaron Rodgers, le MVP de la précédente saison. Cela fait 10 ans qu'il n'a plus vu le Super Bowl. Rodgers pourra compter sur son receveur Davante Adams, avec qui il s'est parfaitement entendu l'année dernière. En revanche, sa ligne offensive est déjà affaiblie, après le départ de Corey Linsley (aux Los Angeles Chargers) et la blessure de David Bakhtiari (ligament d'un genou), qui l'éloignera des terrains au moins six semaines. lire aussi Retour sur le Super Bowl 2021 Il faudra aussi guetter Baltimore et Lamar Jackson, le jeune (24 ans) mais déjà MVP de la NFL (en 2019). Le quarterback des Ravens voudra enfin faire briller son équipe en play-offs, après trois éliminations prématurées et un seul match gagné, l'an passé contre Tennessee. San Francisco, finaliste du Super Bowl il y a deux ans, possède deux QB's : Jimmy Garoppolo, qui avait conduit l'équipe en finale, et Trey Lance, fraîchement drafté. Pour l'instant, Garoppolo a la main, vu que Lance a blessé la sienne (doigt de la main droite). Il y aura également Seattle et sa belle attaque (Russell Wilson et DK Metcalf) et Tennessee, qui possède le meilleur coureur du moment, avec Derrick Henry (2027 yards en 2020). Enfin on suivra Detroit et les L.A. Rams, qui ont échangé leurs quarterbacks à l'intersaison. Matthew Stafford est désormais en Californie, alors que Jared Goff joue dorénavant pour Detroit. Trevor Lawrence, le Messie des Jaguars ? Au milieu des dreadlocks et des crânes rasés, monnaie courante en NFL, difficile pour Trevor Lawrence et sa longue crinière blonde de passer inaperçu. Le jeune quarterback de 21 ans, sélectionné par les Jacksonville Jaguars en première position de la draft 2021, est justement l'une des attractions de la saison à venir. Joueur polyvalent, il cumule capacités athlétiques (1m98, 95 kg) et bras canon, correspondant bien à l'idéal moderne du poste. Au sein d'une franchise en reconstruction (1 victoire pour 15 défaites l'an passé), Lawrence devra cependant composer avec une ligne offensive incertaine, peu renforcée durant l'intersaison. La protection est pourtant la clé d'une bonne intégration en NFL. Joe Burrow, le quarterback des Cincinnati Bengals, l'a vécu l'année dernière à ses dépens. Laissé en pâture aux défenseurs adverses par une garde rapprochée friable, le n°1 de la draft 2020 avait explosé en vol en semaine 11, victime d'une rupture des ligaments croisés du genou gauche. Beaucoup de jeunes QB's Outre Trevor Lawrence et Trey Lance, trois autres quarterbacks ont été draftés au premier tour cette année. Zach Wilson va tenter de relever les New York Jets, qui n'ont gagné que deux matches la saison dernière et qui n'ont plus vu les play-offs depuis 11 ans. Aux New England Patriots, Mac Jones tentera de réussir là où Cam Newton a échoué : assurer l'après-Tom Brady. Justin Fields sera, lui, le n°2 à Chicago. Mais il menace déjà Andy Dalton, le titulaire.

À suivre également, les jeunes qui avaient découvert la NFL l'an dernier : Joe Burrow (Cincinnati) et Tua Tagovailoa (Miami) avaient montré de belles choses. Le premier a été stoppé sur blessure et le second partageait le poste de QB avec Ryan Fitzpatrick. Justin Herbert avait, lui, été stratosphérique avec les L.A. Chargers (4336 yards et 31 touchdowns). Sans oublier Baker Mayfield, pro depuis quatre ans, qui a permis à Cleveland de retrouver les play-offs, l'année dernière, après 19 ans d'absence. Le retour du public La saison dernière avait sonné creux, pandémie de Covid-19 oblige. Les gigantesques enceintes qui hébergent les 32 équipes de NFL avaient accueilli peu ou pas de spectateurs. À Tampa, lors du Super Bowl, ils n'étaient que 25 000. Cette année sera marquée par un retour plus ou moins à la normale, déjà visible jeudi entre Tampa Bay et Dallas.

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Il n'y aura pas de limitation du public, mais des conditions d'accès au stade qui seront propres à chaque franchise. Certaines d'entre elles (Las Vegas, New Orleans, Seattle) ont décidé d'imposer le pass sanitaire pour autoriser les spectateurs à assister aux matches. « Nous échangeons quotidiennement avec les autorités locales, et pour le moment, nous n'anticipons aucune réduction de capacité cette année », a fait savoir Peter O'Reilly, vice-président de la NFL. Histoire d'allécher encore davantage les fans, deux franchises inaugureront leur nouveau stade cette saison : les Los Angeles Chargers (au SoFi Stadium) et les Las Vegas Raiders (avec l'Allegiant Stadium). Avalanche de records, ou pluie de blessures ? Validée en mars dernier par les propriétaires de franchises, l'augmentation du nombre de matches de saison régulière a fait parler beaucoup d'observateurs de la NFL. Passer de 16 à 17 rencontres est une aubaine pour le public et les diffuseurs, mais risque également de mettre en danger les joueurs, déjà très sollicités par une saison intense et resserrée. Au-delà de la santé des athlètes, ce choix historique pourrait également avoir un impact sur le tableau des records de la NFL. Avec une occasion de briller en plus, les stars du championnat pourraient viser des performances jusque là inatteignables. Parmi les prestigieuses statistiques étudiées, celle du nombre de yards à la passe en saison régulière a la cote chez les bookmakers américains. En 2013, Payton Manning, le quarterback de Denver, avait cumulé 5477 yards en 16 rencontres. Avis aux intéressés... lire aussi Toute l'actualité de la NFL

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