Foot US - NFL - Tennessee et Baltimore se retrouvent en play-offs, un an après la victoire surprise des Titans sur les Ravens

L'Equipe.fr
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Il y a un an, Tennessee créait la surprise en play-offs en éliminant Baltimore, la meilleure équipe de la saison, dès les demi-finales de conférence. Les deux formations s'affrontent de nouveau, au premier tour des play-offs, ce dimanche (19 heures, en direct sur la chaîne L'Équipe).

L'année 2019 des Baltimore Ravens avait été exceptionnelle. La franchise du Maryland avait réalisé la meilleure saison régulière de son histoire, en remportant 14 matches sur 16. Elle possédait la deuxième attaque et la quatrième défense de la NFL (au nombre de yards gagnés/concédés). Et elle avait dans ses rangs le MVP de la saison, le quarterback Lamar Jackson. Pour sa deuxième année chez les pros seulement, il avait été incroyable, avec 36 passes de touchdowns, mais également 1 206 yards gagnés au sol.

Mais, lors de son entrée en play-offs, le 11 janvier 2020, en demi-finale de la conférence américaine, la belle mécanique des Ravens s'était enrayée. À domicile, face aux Tennessee Titans, qualifiés de justesse pour la phase finale, Baltimore s'était effondré (28-12) et les rêves d'une victoire au Super Bowl avaient soudainement pris fin.

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Ce jour-là, Lamar Jackson et ses équipiers avaient cédé devant Derrick Henry, le running back des Titans, qui avait couru 195 yards et inscrit deux touchdowns. En attaque, le QB des Ravens s'était trouvé bien seul. Il avait dû jouer les hommes-orchestres, passant à outrance (59 passes tentées) et étant le coureur n°1 de son équipe (20 portées de balle, 143 yards).

Du coup, la défense de Tennessee en avait profité. Jackson avait été sacké quatre fois, intercepté à deux reprises et avait commis un fumble. Et le quarterback des Ravens s'était même fait tirer les oreilles par les arbitres pour un plaquage irrégulier sur le défenseur qui venait de l'intercepter.

L'attaque de Tennessee contre la défense de Baltimore
Un an plus tard, Tennessee et Baltimore sont de nouveau face à face en play-offs, au premier tour cette fois et sur le terrain des Titans. Ces derniers ont remporté leur division, l'AFC Sud, pour la première fois depuis 2008, avec une fiche de 11 victoires et cinq défaites. Les Ravens, eux, affichent le même bilan, mais ont fini deuxième de l'AFC Nord, derrière Pittsburgh.

Les deux adversaires de ce dimanche (19 heures, en direct sur la chaîne L'Équipe) présentent un profil totalement opposé l'un à l'autre. Cette saison, Tennessee a brillé en attaque alors que Baltimore, de son côté, a assuré en défense. Les Titans ont encore pu compter sur Derrick Henry. Avec 2 027 yards parcourus, il est devenu le huitième joueur de l'histoire de la NFL à dépasser la barre des 2 000 yards à la course.

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Le quarterback Ryan Tannehill, qui était revenu sur le devant de la scène en 2019 et avait décroché le trophée de Comeback Player of the year, a confirmé. Il a lancé 3 819 yards et 33 touchdowns. L'attaque de Tennessee a fini troisième de la saison en termes de yards gagnés.

La défense, en revanche, a régressé par rapport à l'année dernière. 21e en 2019, elle s'est cette fois classée 28e (sur 32 équipes), étant notamment incapable de mettre la pression sur le quarterback adverse (seulement 19 sacks réalisés).

Cinq victoires consécutives pour les Ravens
Les Baltimore Ravens ont, au contraire, une solide défense, la septième du Championnat en termes de yards concédés, et surtout la deuxième au nombre de points encaissés. Trois de ses représentants ont été élus au Pro Bowl : le defensive tackle Calais Campbell, le linebacker Matt Judon et le cornerback Marlon Humphrey.

En attaque, Baltimore a en revanche souffert, ne terminant que 19e de la ligue. Lamar Jackson a été moins tranchant que la saison précédente, avec seulement cinq matches à plus de 200 yards à la passe. Mais il a su rehausser son niveau en fin de saison, terminant finalement avec 2 757 yards et 26 touchdowns, à l'image de son équipe, qui a gagné ses cinq dernières rencontres. Jackson a également gardé le cap, ballon en main, puisqu'il a galopé 1 005 yards et inscrit sept TD's.

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Tennessee semble avoir l'avantage dans la perspective de cette confrontation, d'autant plus que les Titans avaient gagné à Baltimore (30-24) lors de la saison régulière, mais au moment où ça ne marchait pas fort pour les Ravens. Ces derniers ont désormais le vent en poupe, ne sont plus que des outsiders en play-offs, ce qui pourrait leur convenir, et si leur défense venait à stopper l'attaque de Tennessee, le rapport de force pourrait être inversé.