Mathieu Blanchard (2e de l'UTMB) impressionne et confirme

Mathieu Blanchard a plus que brillé à l'UTMB. (UTMB)

Surprenant troisième de l'UTMB l'an dernier et deuxième flamboyant samedi en passant également sous les 20 heures, Mathieu Blanchard a bataillé jusqu'au bout pour la victoire face à Kilian Jornet, celui qui l'a inspiré quand il a démarré l'ultra-trail, il y a cinq ans seulement.

Il s'est effondré en croix au-dessous de l'arche d'arrivée, sous les clameurs des milliers de personnes, comme pour profiter encore de cet instant unique qu'il vient de s'offrir après 19h54 sur les sentiers autour du Mont-Blanc. Son meilleur résultat en carrière : boucler l'UTMB à la deuxième place après un final haletant face à la star du trail running, Kilian Jornet.

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Si le deuxième podium consécutif sur l'UTMB de Mathieu Blanchard est si magnifique, c'est aussi qu'il talonne l'Espagnol de cinq petites minutes seulement, passant lui aussi sous cette barre symbolique des 20 heures. « On s'est poussés l'un et l'autre », assure Blanchard. « Jamais je n'y aurais cru, et lui non plus » promet un membre de son staff. La veille du départ, le Français de 35 ans nous l'assurait aussi : « Non, c'est beaucoup trop ambitieux, j'aimerais terminer sous les 21 heures déjà », évoquant également une « chance rare et précieuse » de courir à côté de Jornet, la grande star.

Blanchard

« On se tirait, ça nous a permis d'aller chercher ce temps »

Sauf que ce week-end, l'outsider tricolore a joué dans la cour des grands. Les yeux dans les yeux avec l'Espagnol. « C'est la chance qu'on a eue avec Kilian, de se pousser l'un et l'autre, sourit le Français, 13e de l'UTMB en 2018 pour sa première participation. Il était bien meilleur que moi en montée, il était bien meilleur que moi en descente. On se tirait, ça nous a permis d'aller chercher ce temps. »

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Celui qui a débuté l'ultra-trail il y a cinq ans seulement, sur une colline du centre-ville de Montréal, inspiré par... Kilian Jornet, progresse vite, très vite. « Quand Kilian gagne pour la première fois (en 2008), je ne savais même pas que le trail existait, explique le traileur, 5e du Marathon des Sables l'an dernier, qui a demandé sur la ligne d'arrivée à Jornet d'écrire la préface de son futur livre. C'est ce gars-là qui m'a fait faire du trail. »

Repéré par Salomon en 2018, il quitte son job d'ingénieur l'année suivante pour s'entraîner et intègre le team international d'athlètes de la marque, référence de l'ultra, à la suite de sa troisième place surprise sur l'UTMB l'an dernier. Samedi, Mathieu Blanchard a même failli créer un exploit retentissant, passant à un rien de battre le roi du trail running. Lui se satisfait pleinement de sa course : « J'espère qu'en vivant une deuxième fois cette ligne d'arrivée, je vais me rendre compte que c'est réel ».