Thierry Neuville prend la tête du rallye du Japon avant la dernière étape

Thierry Neuville. (F. Dufour/Hyundai motorsport)

Plus à l'aise en fin de journée, Thierry Neuville a pris le dessus sur Elfyn Evans avant la dernière, solide, étape du rallye du Japon. Sébastien Ogier est remonté à la 5e place.

C'est un véritable duel que se livrent Elfyn Evans et Thierry Neuville pour la victoire du rallye du Japon, le dernier de la saison. Tout au long de la journée de samedi, les deux pilotes se sont rendus coup pour coup au fil des spéciales. Mais c'est finalement le Belge qui a eu le dernier mot en finissant bien plus fort lors des deux dernières spéciales. Sur sa Hyundai i20 N Rally1, il a pris la tête dans l'avant-dernière puis s'est offert le luxe d'ajouter deux secondes d'avance dans la dernière très courte superspéciale qui clôturait la journée, pour compter quatre secondes de marge sur Evans avant un dimanche qui s'annonce long (près de 70 km chronométrés) et difficile, la pluie risquant de faire son apparition.

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Derrière, Ott Tänak n'a pas pu suivre le rythme et occupe la dernière marche du podium loin des deux leaders (+39''5) mais le pilote Hyundai dispose d'une bonne marge sur Takamoto Katsuta, qui est à plus d'une minute de Neuville. Pilote le plus rapide de la journée (3 scratches), Sébastien Ogier est remonté à la cinquième place grâce dépassant Gus Greensmith (M-Sport Fort) et un Kalle Rovanperä auteur de deux fautes lors des deux premières spéciales du jour. Le champion du monde a ainsi dû parcourir la dernière spéciale de la boucle du matin avec un pneu crevé, reculant au onzième rang au général juste devant son compatriote... Heikki Kovalainen. L'ancien pilote de Formule 1 est aligné au volant d'une Skoda Fabia Rally2 et occupe la cinquième place en WRC2, une catégorie dominée par Emil Lindholm qui se dirige par ailleurs vers le titre.

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